Люди издревле пытались использовать энергию текущей воды. Первое описание водяного колеса — нории — принадлежит древнеримскому инженеру Витрувию, современнику Юлия Цезаря, хотя устройство это было изобретено многими веками раньше. Поначалу в нориях использовались деревянные лопатки, позднее они были заменены глиняными горшками.

Широкое применение в ирригации нории получили благодаря инновациям мусульманских инженеров. Андалусский учёный Ибн Бассаль (ум. 1075) первым предложил использовать для накопления кинетической энергии колеса маховик. В 1206 г. выдающийся изобретатель Бади-аз-Заман аль-Джазари увеличил эффективность машины при помощи коленчатого вала. Неслучайно само название этого колеса происходит от арабского слова наура.

Хотя средневековые нории сохранились в разных местах, традиционно с ними связывают сирийский город Хама. Здесь, на реке Оронт, водяные колёса появились примерно в V веке. С развитием ирригационной системы при Айюбидах они стали частью развитой сети акведуков, а свой нынешний вид приобрели в XIV веке. Впоследствии нории утратили своё первоначальное значение, но были сохранены в качестве достопримечательности. До недавнего времени в Хаме было 17 исторических норий. Самая крупная из них была построена в 1361 г. и достигает в диаметре 21 м. Преодолевая сопротивление воды, эти машины издают специфический звук, напоминающий свистящий рокот воздушного винта.