8 шабана 591 года от Хиджры (18 (25) июля 1195) началась битва при Аларкосе между армией Альмохадов под командованием халифа Абу Юсуфа Якуба и войском кастильского короля Альфонсо VIII. 18 июля христиане вышли на поле битвы и ждали мусульман до полудня, однако Абу Юсуф приказал своему войску отдыхать и готовиться к сражению на следующий день. После многочасового ожидания истомлённые жаждой и тяжелыми доспехами отряды короля Кастилии вернулись в свой лагерь, полагая, что правитель Альмохадов не отважится напасть на них. На следующее утро мусульмане неожиданно появились на поле боя, что вызвало переполох в рядах христиан. Они стали поспешно покидать лагерь и с ходу ввязываться в сражение. В тот же день войско Альфонсо VIII было полностью разгромлено. В результате мусульмане заняли почти всю Новую Кастилию, а халиф Абу Юсуф принял титул аль-Мансур биллях (Победитель милостью Аллаха). Это было последнее тяжёлое поражение христиан в ходе Реконкисты, которое восстановило владычество мусульман в Андалусии вплоть до сражения в долине Толосы в 1212 году.

В XI — XII веках центральные области Иберийского полуострова превратились в арену Реконкисты, во главе которой находились короли Кастилии и Арагона. После падения в 1085 году неприступной крепости Толедо, древней столицы вестготского королевства, город превратился в столицу королевства Кастилия. В этой связи резко возросло значение путей сообщения из Толедо в Кордову и перевалов Сьерра Морена. О стратегической важности этой местности свидетельствует тот факт, что ещё в древности на левом берегу реки Гвадиана, примерно в 80 милях восточнее современного города Сьюдад-Реаль, появилось кельтское городище. Поэтому для обороны пути из Толедо в Кордову на месте прежнего поселения и из его камней был построен замок Аларкос, на время ставший крайним рубежом кастильских владений.

Между тем в государстве Альморавидов, которые сумели погасить волну Реконкисты в конце XI века, быстро наступил политический и экономический кризис. Эмир Али ибн Юсуф (1106 —1143), несмотря на военные успехи в первые годы его правления, вскоре потерял интерес к государственным делам и увлекся поклонением. Несмотря на то, что при нем большим влиянием пользовались улемы-законоведы, на рынках свободно продавали вино и свинину, а народ страдал от произвола местных эмиров. С началом восстания Мухаммада ибн Тумарта, которое в 20-е годы охватило южные и восточные области Марокко, Альморавиды и вовсе перестали уделять внимание защите северных границ, в результате чего к концу их правления мусульмане Испании вернулись к состоянию раздробленности. Эмиры Бадахоса, Малаги и других областей стремились к независимости, практически не имея шансов самостоятельно противостоять христианским монархам, которым в очередной раз удалось мобилизовать силы для борьбы с мусульманами. В 1147 году король Португалии Афонсу Энрикиш при поддержке английских и нормандских рыцарей захватил Лиссабон, после чего город был вероломно разграблен крестоносцами. В 1147 году король Кастилии и Леона Альфонсо VII при поддержке союзных войск после длительной осады захватил важный порт Альмерию. Граф Барселоны Рамон Беренгер IV, благодаря выгодному браку получив контроль над Арагоном, подчинил себе Тортосу (1148) и Лериду (1149). Спустя год перед угрозой кастильского вторжения оказалась Кордова.

В таких условиях надежды мусульман Испании были связаны с альмохадами, которые под предводительством Абд ал-Мумина ибн Али аль-Куми, ближайшего сподвижника Ибн Тумарта, сумели сломить сопротивление Альморавидов в Северной Африке. Несмотря на то, что войска альмохадов высадились на Иберийский полуостров в 1146 году и в январе следующего года вошли в Севилью, боевые действия в Тунисе и Алжире не позволяли новому племенному объединению берберов перебросить большие силы в Андалусию. Первую крупную победу над христианами альмохады одержали лишь в 1157 году, когда была освобождена Альмерия. В тот период войны между мусульманами и христианами протекали с переменным успехом. Двумя годами раньше кастильцы захватили андалусский город Андухар, а в 1158 году португальцы с четвертой попытки после двухмесячной осады овладели стратегической крепостью Алкасер-ду-Сал. Вместе с тем альмохады довольно долго не могли сломить сопротивление правителя Мурсии и Валенсии Мухаммада ибн Марданиша (1147 —1172), известного как Король-Волк. Признав себя вассалом графа Рамона Беренгера и заключив торговые договора с Пизанской и Генуэзской республиками, тот успешно воевал против альмохадов и даже угрожал Севилье.

Лишь после смерти в 1163 году халифа Абд аль-Мумина ибн Али наследовавший ему сын Абу Якуб Юсуф сумел добиться стабильности в государстве и в 1170 году во главе огромной армии высадился на побережье Андалусии. Сломив сопротивление войск Ибн Марданиша, халиф альмохадов в сентябре 1171 года подошел к Мурсии. Осада города не принесла быстрых результатов, но многие его жители стали перебегать в лагерь альмохадов. После смерти Ибн Марданиша в марте 1172 года его наследники сдали Мурсию Абу Якубу. После этого войска альмохадов направились на север и осадили Толедо, но после нескольких безуспешных попыток взять крепость осада была снята. В 1184 г. Абу Якуб вторгся в Португалию и осадил короля Афонсу Энрикиша в Сантарене. Во время этой кампании второй правитель из династии Альмохадов был ранен и вскоре скончался. Он вписал свое имя в историю как неутомимый борец за веру, мудрый правитель и щедрый покровитель науки и искусства. Хронисты упоминают, что Абу Якуб знал наизусть Коран и был знатоком хадисов, прекрасно разбирался в истории арабов до ислама и в тонкостях арабского языка. При нем Севилья стала столицей государства Альмохадов, в городе были построены мосты через реку Гвадалквивир, водопровод, две крепости и многочисленные мечети.

Несмотря на неожиданную гибель халифа, его сын Абу Юсуф Якуб взошел на трон без особых проблем и поклялся отомстить христианам за гибель отца. Однако восстание Али ибн Исхака по прозвищу Ибн аль-Гания (он принадлежал к берберской семье, которое длительное время правила в Алжире) вынудило его уделить больше внимания положению в африканских владениях. Лишь после победы над повстанцами в 1188 году Абу Юсуф смог вплотную заняться делами Андалусии, где противостояние с кастильцами приобрело затяжной характер. После заключения пятилетнего соглашения о перемирии с королями Кастилии и Леона в 1190 году главной ареной боевых действий стала Португалия, где король Саншу I захватил город Силвиш (1189). Ответный поход Абу Юсуфа привел к взятию весной 1191 года крепости Алкасер-ду-Сал, после чего халиф снова обратился к неотложным делам в Северной Африке. Однако положение в испанских владениях империи оставалось крайне напряженным. Осенью того же года после длительной осады португальцам при поддержке тамплиеров и госпитальеров удалось вернуть Алкасер, а в 1194 году мирное соглашение нарушил король Кастилии Альфонсо VIII.

Как свидетельствует анонимная «Латинская хроника королей Кастилии», вероломный монарх серьезно готовился к войне с альмохадским правителем, "чьё государство процветало в то время и чья мощь и великая слава устрашали королей по соседству". В 1193 году Альфонсо VIII начал укреплять Аларкос, приказав обнести замок каменной стеной. На следующий год, не дожидаясь окончания фортификационных работ и прибытия поселенцев, отряд кастильцев во главе с архиепископом Толедо Мартином Лопесом де Писуэрга совершил разорительный набег на земли Андалусии вплоть до Севильи. Неизвестный хронист пишет, что "архиепископ взял с собой знатных и храбрых людей и множество рыцарей и пехоты, с которыми он опустошил добрую часть земли мавров по эту сторону моря, лишая её множества богатств и бесчисленного количества коров, овец и вьючных животных".

Вероломство кастильцев привело в ярость альмохадского правителя, и он принял решение лично возглавить поход возмездия. Собрав огромную армию, Абу Юсуф покинул Марракеш и 1 июня 1195 года высадился на испанском побережье. Говорить о численности мусульманской армии сложно, но европейские хронисты, оценивающие ее в 300 тысяч человек, явно завышают сведения. Зато известно, что на стороне альмохадов воевали и отряды кастильских и леонских феодалов. Так, когда 30 июня мусульмане достигли Кордовы, к ним присоединился Педро Фернандес де Кастро Кастильский, который поссорился со своим двоюродным братом Альфонсо VIII и отказался быть его вассалом. 4 июля Абу Юсуф двинулся на север через Пуерто-дель-Мурадаль в Кампо-де-Калатрава и 13 июля разбил лагерь около Эль-Конгосто между замками Сальватьерра и Аларкосом. Путь армии пытались преградить рыцари ордена Калатравы, владевшего обширными землями в Новой Кастилии, однако для них это закончилось полным разгромом.

Получив известие о высадке берберской армии, Альфонсо VIII успел заручиться поддержкой христианских правителей Наварры, Арагона и Леона, но незавершённость оборонительных укреплений Аларкоса вынудила его двинуться на помощь городу, не дожидаясь подхода войск союзников. Собрав в Толедо большую армию, он выступил в путь и разбил лагерь вблизи Аларкоса с твердым намерением сразиться с мусульманами, чтобы не допустить их прохода к плодородному бассейну реки Тахо. Точное число христианских воинов не известно, но большинство историков согласны с тем, что они уступали по численности мусульманским. Наиболее боеспособную часть кастильской армии составляли 10 тысяч рыцарей.

Веря в святость своего дела и Божью поддержку, Альфонсо стремился как можно быстрее начать сражение и вопреки мнению своих советников не стал ждать подкрепления от своих союзников, которые на тот момент уже были в пути. Когда две армии приблизились друг к другу, Альфонсо решил вступить в бой уже на следующий день, когда к окрестностям Аларкоса должны были подтянуться последние отряды его армии. Что касается Абу Юсуфа, то он благоразумно уклонился от сражения, предпочтя дождаться прихода остатков своих войск и дать отдохнуть своим передовым отрядам. Вот как описывает события, предшествовавшие решающей битве, неизвестный хронист: "Король Кастилии приказал всем своим людям выйти ранним утром в полном вооружении в поле, чтобы дать сражение королю мавров. Потому как он полагал, что король мавров станет сражаться в этот самый день. Итак, когда наступило утро кастильцы вышли на поле битвы, готовые сражаться и пустить в ход мечи против врага, ежели он там появиться. Однако мавры отдыхали весь тот день, приготовляясь к завтрашней битве; следовательно, они надеялись уклониться от врага, который, истомленный в тот день тяжестью доспехов и испытывающий жажду, был бы менее готов для войны на следующий день. Так и случилось. Потому как славный король Кастилии и его войско, томимые жаждой и измождённые тяжестью доспехов, ждали врага на поле битвы с раннего утра и до полудня, когда они вернулись в лагерь, думая, что король мавров не отважится нападать на них".

Наконец, около полуночи Абу Юсуф приказал своим воинам приготовиться к сражению, и ранним утром 19 июля войска берберов атаковали лагерь кастильцев. Началось кровавое сражение, впоследствии названное битвой при Аларкосе.